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Reflexiones sobre el Athletic, el fútbol y el deporte

Howard Kendall, el inglés que amó al Athletic



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Artículo publicado en Marca el 18-10-15

Ha muerto Howard Kendall. Pocos profesionales habrá que hayan dejado una huella tan profunda en un club de fútbol tras un paso tan breve. Kendall llegó al Athletic en el verano de 1987 y fue cesado el mes de noviembre de 1989. En apenas dos años y medio le dio tiempo a ganarse un sitio en el corazón de todos quienes le trataron, en especial de los que tuvieron la suerte de compartir muchas horas con él, como Jesús Rentería y su familia, por aquel entonces responsables de velar por  Lezama, que le acogieron en su domicilio, en las propias instalaciones, mientras Kendall permaneció en el Athletic; o John Cowl, otro inglés que vino a Bilbao, se enamoró de la ciudad y sus gentes y se quedó para siempre, y que fue su fiel intérprete formando ambos una pareja entrañable.

Txetxu Rojo fue su fiel escudero en el banquillo, el encargado de traducirle las particulares claves del Athletic y su entorno para que comprendiera dónde estaba y qué se esperaba de él. Kendall aprendió pronto y bien. Una de sus primeras decisiones fue rectificar la idea que traía de entrenar a puerta cerrada como hacía en su país. Entendió que en Bilbao no podía privar a la afición de su cercanía diaria con el equipo.

Howard Kendall llegó al Athletic en unos tiempos especialmente duros. El club sufría todavía los efectos devastadores de aquella guerra civil que supuso el enfrentamiento entre Clemente y Sarabia. Aurtenetxe necesitaba una figura que cerrara la crisis y eligió a Iribar. El Txopo lo tenía todo; había triunfado en un Bilbao Athletic histórico y su ascendiente sobre la familia rojiblanca era indudable. Pero todos los estamentos parecían entonces obcecados en despeñar al club y la solución no funcionó. Había que elevar la apuesta y el presidente contrató  a Howard Kendall, el técnico de moda en Europa, que acumulaba dos Ligas, una Copa y una Recopa con el Everton. Salvando las distancias, fichar entonces a Kendall sería equiparable a fichar ahora a Guardiola. En Derby, donde los rojiblancos jugaron un amistoso el verano de la llegada del míster, los carteles anunciadores del partido  dejaban la palabra Athletic en minúsculas para dedicar las capitulares al enunciado “el nuevo equipo de Howard Kendall”.

Las cosas se torcieron el segundo año, cuando una oferta del Newcastle convirtió un desplazamiento UEFA a Turín en un sainete. Ya nada fue igual y de nada sirvió que Kendall lograra un cuarto y un séptimo puesto con un equipo de transición en el que debutaron Alkorta, Garitano, Lakabeg o, el actual presidente, Urrutia. Solo duró once jornadas en su tercera temporada. Soportó críticas exageradas y más de una maledicencia. Sus lágrimas en la despedida descubrieron a todo el mundo su inmenso corazón rojiblanco.

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